Mammifère marin, le lamantin paisible et inoffensif.

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Ces mammifères marins ne peuvent vivre au dessous de 20 °C.

Espèces de Lamantin :

Les lamantins appartiennent à l’ordre des Siréniens, ils composent un groupe de trois espèces distinctes selon leur lieu d’implantation. Les plus petits, qui peuvent tout de même afficher 250 kilos sur la balance, peuplent le bassin amazonien en plein cœur de la forêt vierge. D’autres sont présents dans les fleuves et rivières de l’Afrique de l’Ouest, tandis que le dernier contingent, le seul vivant en pleine mer, est situé dans les Caraïbes où deux sous-espèces évoluent, l’une sur les côtes américaines de Floride et l’autre au niveau des Antilles.

Aspect :

Cousin du dugong, le lamantin (qui s’écrit parfois lamentins) est un gros mammifère herbivore, au corps fuselé, vivant en eaux littorales peu profondes, dans l’embouchure des fleuves et les marais côtiers de la zone tropicale de l’Atlantique. Leur faciès large leur vaut parfois le surnom de « vaches de mer » ou « vaches marines ».

Avec ses yeux minuscules et froncés, l’animal n’est pas aussi myope qu’il y paraît : il distingue à vue les formes et les couleurs des objets. Ces mammifères ne peuvent vivre au dessous de 20 °C, et sont exclusivement herbivores, non ruminants, et consomment des herbes flottantes ou immergées. Ils peuvent manger jusqu’à 50 kilos de végétaux par jour. Malgré le fait qu’il soit un animal diurne, il ne se nourrit apparemment, et exclusivement que la nuit.

Caractère :

C’est un animal paisible et inoffensif qui aime nager, dormir, se câliner : ainsi va la vie du lamantin. Le jeu avec l’homme est pour les lamantins de Floride une passion récente mais violente donc méfiance. Ils s’entichent volontiers des plongeurs et des chercheurs qui leur prodiguent des caresses.

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La population de lamantins en Floride est estimée à environ 1 200 individus.

Cause de mortalité :

Les chocs avec les bateaux sont la principale cause de mortalité chez les lamantins de Floride. La pollution des eaux et la réduction de son habitat (développement du tourisme et de l’industrie, bétonnage des côtes) sont des dangers bien plus grands encore. C’est ainsi qu’il a déjà disparu de certaines régions comme les îles de Martinique et de Guadeloupe.

Les hélices de bateau sont également particulièrement dangereuses pour ces animaux qui se font régulièrement lacérer par les navires croisant sur leurs territoires. Si l’on ajoute à cela les filets de pêche ou les sacs plastiques à la dérive qu’ils peuvent ingérer et qui provoquent un étouffement. Dès 1904, l’État de Floride a interdit la chasse de ces animaux marins inoffensifs. Elle est aujourd’hui prohibée dans le monde entier.

Reproduction :

Le mode de reproduction reste encore peu connu, la gestation dure environ 12 mois, la femelle donne 1 jeune tous les 2 ou 3 ans. Les jumeaux sont rares mais possibles. La maturité sexuelle est de 7 ans. L’espérance de vie peut atteindre 60 ans.

La légende :

Le chant des sirènes est assimilé à celui des lamantins – il serait en effet comparé à une lamentation. Une légende que l’on retrouve jusque dans leur nom puisqu’ils font partie de la famille des siréniens, en compagnie de leur cousin le dugong.

Vidéo reportage sur la vie des Lamantins.

A savoir :

Mythes et croyance :

Selon certaines ethnies, le lamantin est considéré soit comme une proie de grande valeur, ou vénéré. Il constitue un puissant totem pour les Mandé du Niger (Ma : lamantin et Ndé : fils de) : ils ne doivent pas mettre à mort ce parent aquatique et le contact de sa peau entraîne des maladies graves dont la plus bénigne est la lèpre. Pour les Ouolof du Sénégal, le lamantin est la victime d’un sombre drame. La fille du chef Peulh de Boundou Aeré fut contrainte par la magie de se marier à un vieux chef maure. Une nuit, elle réussit à s’enfuir, et se jette dans le fleuve. Le magicien la rattrapa et après lui avoir coupé les deux mains et lui avoir lié les pieds, la rejeta dans le fleuve. Dieu la prit en pitié et lui conserva la vie. Ainsi naquit la légende des lamantins.

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